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2015年底,澳大利亚政府对外商投资框架进行了彻底改革, 改革致力于体现至少三个主要目标:(1)更好规范外商在农业和住宅地产领域的投资(毫无疑问,政府想要改变澳大利亚公众认为外商几乎买断本地农场并抬高了澳大利亚主要城市住房成本的这种普遍观念);(2)对违反相关规定的外国投资者实行更加严格的处罚;(3)确保澳大利亚纳税人不再为外商投资审查体制买单并引入了由外商支付申请费的新制度。

政府在宣布改革时曾经强调,该次改革将产生更加明确的立法、更加强有力的合规审查、确定性以及更好的服务体验。迄今为止,改革已开展了一年多了,但事实证明其距离既定的目标显然还有更长的路要走。

尽管澳大利亚公开出台鼓励外商投资的政策,外国投资者对澳大利亚的外商投资监管框架仍保持着很大的顾虑。 许多外国投资者不能理解这些监管措施是为了更好地维护国家利益,而认为这些措施将会成为他们在澳大利亚投资过程中不可逾越的障碍。然而,在澳大利亚本地,公众的观念却认为政府在外商投资监管领域做的还不够。

如果把这些观念放在一边,现实情况是,澳大利亚实际拥有详细和周密(就算不完全精简和确定)的外国投资监管框架。过去20年来,澳大利亚批准了一万多份外商投资申请,却出于国家利益原因只拒批了五次国际收购。前澳大利亚外商投资审查委员会(委员会)主席Brian Wilson先生近期表示,澳大利亚在外商投资领域仍然拥有“世界上最欢迎外商投资和最开放的制度”。例如,据报道,委员会只拒批过两份农业资产收购交易(一次是中国投资者收购Kidman,另一则次是全球贸易巨头Archer Daniels Midland在2013年以34亿澳元收购澳大利亚粮食企业GrainCorp)。

澳大利亚政府的外商投资政策是通过联邦政府立法实施的,其中包括了1975年澳大利亚联邦外国收购和接管法2015年澳大利亚联邦外国收购和接管费用征收法2015年澳大利亚联邦外国所有人水或农业用地使用权登记法以及其他适用于外商投资的条例、规则和政策。

澳大利亚外国投资审查委员会(委员会)的通知或者批准体系是澳大利亚外商投资监管体系重要组成部分。作为一个非法定机构,委员会于1976年成立,其主要功能是向财务部长和政府提供其对有关外商投资政策和管理方面的建议(包括外商投资申请)。虽然委员会的主要职能为提供咨询建议,但委员会秘书处(属于财政部)也接收并处理外商对商业用地、农业用地或者澳大利亚企业的投资申请。与住宅用地相关的申请则由澳大利亚税务局(税务局)来处理。

外商投资申请涉及委员会的通知或批准。详细来说,投资者必须在收购下列资产时向委员会作出通知并获得批准(简称“通知”):

  • 一份重大利益, 收购澳大利亚公司20%或以上权益(价值在2.52亿澳元以上)。若投资者来自与澳大利亚签订自由贸易协定的国家,通知门槛则为10.94亿澳元以上(注:目标公司必须在“非敏感行业”)
  • 任何“外国政府投资者”的直接投资,包括建立新业务。请注意,若外国政府投资者在企业的权益少于10%并且在投资中没有任何的控制权,该投资则被认定为被动投资。因为不是直接投资因此也不需要获得委员会批准
  • 收购农业企业10%或以上的权益、收购金额以及外国投资者(及其关联公司)在改农企业中已持有的利益总额在收购后超过5500万澳元。对于来自智利、新西兰和美国的外国投资者,相关通知门槛为10.94亿澳元
  • 收购农业用地金额超过1500万澳元(在累积的基础上)
  • 收购任何住宅或空置澳大利亚土地或者任何可用于重建的土地的权益(通知门槛为$0)
  • 收购已开发商业物业。其中分为两类:(1)敏感行业的通知门槛为5500万澳元(2)非敏感行业的通知门槛为2.52亿澳元。与澳大利亚签订了自由贸易协定的国家(中国、美国、新西兰、日本、韩国和智利)的投资者在该行业的通知门槛为为10.94亿澳元。这些通知门槛和标准也适用于收购持有大量物业实体的权益(参照实际收购土地权益);以及
  • 收购媒体企业5%或以上的权益或者任何非投资组合利益

此外,财务部长有权就重大意义的交易(“重大行动”)作出判断和指令。重大行动指在收购澳大利亚企业资产及境外收购与接管中,涉及澳大利亚企业总资产超过2.52亿澳元(或者交易价基于企业有超过2.52亿澳元的年收入)。外国政府投资者必须主动通知其重大行动。对于非外国政府投资者而言,我们建议应主动通知财政部长相关交易信息,以降低在收购完成后财政部长实行其判断决定权的风险。

委员会目前发布了47项指南,以协助外国投资者了解相关的外商投资法律、条例和规则,其中两份指南则与外商投资申请费相关。尽管如此,现实是对于许多外国投资者、投资的顾问甚至委员会本身而言,如何准确评估一份外商申请及其适用申请费仍然时常具有挑战性。外国投资者需注意,委员会对外商投资的法定审查只有在投资者缴纳相关申请费以后才会正式进行。鉴于这些费用将用于处理投资者的申请,在大多是情况下投资者是很难要求退还这些申请费用的。

外国投资者还应注意其投资行为是否“违反了澳大利亚国家利益”。“国家利益”没有明确的定义,这是一个基于个案的主观概念。然而,外国投资者需要关注的因素包括:其投资将如何对澳大利亚本土和区域的就业与繁荣产生积极的影响;其投资对澳大利亚住房供给的影响;其投资对澳大利亚经济和广泛群体的影响;其投资是如何进行筹资的;其投资是否会促进或阻碍竞争以及其投资对环境和国家安全的影响。

我们致力于协助众多客户在澳大利亚的投资申请,并且可以解决您可能遇到的任何疑问。

作者:Carl Hinze

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